Stunning St. Helens

Few places in the world give as close a look at the power of a volcano as Mount St. Helens, which erupted on May 18, 1980. Visitor centers help tell the story of your surroundings as you make your way up the mountain on Spirit Lake Memorial Highway (Highway 504).

Start  exploring  the  mountain  through  interactive  displays  at  the  Mount  St.  Helens  Visitor  Center at  Silver  Lake,  a  10-minute  drive  east  from  Interstate  5.   

Pass  tiny  Toutle  and  even  smaller  Kid  Valley,  your  last  chances  to  grab  a  sit-down  meal,  and  continue  east  toward  the  mountaintop—or  what’s  left  of  it.  Every  few  miles  brings  a  new  ecosystem  and  a  new  landscape.  Thick  forests  give  way  to  open  views  as  the  road  gains  altitude  and  enters  Mount  St.  Helens  National  Volcanic  Monument.

Thousands  of  trees  still  lie  scattered  like  toothpicks  around  the  blast  zone.  Closer  to  the  crater,  wildflowers  and  hardy  shrubs  are  gaining  ground  in  ash-covered  slopes.  Find  out  more  about  the  returning  plants  and  animals  at  the  Forest  Learning  Center  at  milepost  33,  open  late  May  through  early  September. 

As  well  as  hosting  on-site  education  programs,  the  Mount  St.  Helens  Science  &  Learning  Center near  Coldwater  Lake  is  a  base  for  further  exploration.  Schedule  ahead  to  take  a  guided  day-hiking  expedition  right  into  the  crater  itself,  or  climb  to  the  summit  with  a  geologist  from  the  Mount  St.  Helens  Institute.

At  the  end  of  the  road  and  with  head-on  views  of  the  crater,  the  Johnston  Ridge  Observatory,  open  mid-May  through  October,  offers  educational  movies  and  exhibits,  panoramic  views,  paved  and  unpaved  trails,  and  summer  Music  on  the  Mountain  concerts.   

The  mountain’s  less-visited  east  side,  home  to  the  Windy  Ridge  Interpretive  Site  (end  of  Forest  Rd  99),  showcases  log-filled  Spirit  Lake.  Try  to  time  your  visit  for  a  ranger  talk.  The  relatively  unscathed  south  side  gives  visitors  an  idea  of  what  the  mountain  was  like  before  the  blast  and  is  home  to  some  of  the  area’s  best  hiking  and  winter  sports.   

--Christy Karras

Photo by Donna Nonemountry

City Tags: